Один из прообразов всех новогодних персонажей - Святой Николай, добрый чудотворец и гонитель зла, покровитель похищенных и потерянных детей. В средние века твердо установился обычай 6 декабря в день Святого Николая, дарить детям подарки, ведь так поступал сам святой. После введения нового календаря святой стал приходить к детям на Рождество, а потом и в Новый год. Везде доброго старика называют по-разному, в Англии и Америке - Санта-Клаус, в Китае - Шань Дань Лаожен, в Японии - Одзи-сан ("Санта Одзи-сан"), во Франции - Пер Ноэль, в Италии – Баббо Натале, в Испании - Папа Ноель, в Дании, Гренландии - Юлетомте, в Норвегии - Юлебукк, в Швеции - Юль Темтен, в Румынии - Мош Джарилэ.

Для жителей столицы Нидерландов Амстердама основное новогоднее событие - это появление Святого Николая Sinter Klaas ("Синтер Клаас", "Сандеркласс"). в городском порту. Гость прибывает в страну морем, через Роттердам, а встречу ему организуют в крошечной рыбацкой деревушке Монникэндам не только простые горожане, но и городские власти, в том числе и мэр столицы. Это происходит, как правило, в первых числах декабря. И все последующее предновогоднее время голландские детишки стараются не шалить, дабы заслужить у Николя и его чернокожего слуги по прозвищу Черный пит долгожданные подарки.

В Италии торжества начинаются со дня святой Лючии (13 декабря), когда отмечают праздник света. Затем следует пришествие Баббо Натале - местного Деда Мороза (24 декабря). И заканчивается все это появлением Бефаны - маленькой старушки-ведьмы, которая разносит детям всевозможные сладости (шоколадные по традиции) 6 января - в праздник Епифании.

Таким образом, маленьким итальянцам везет дважды: в рождественскую ночь они получают подарки от Баббо Натале, а в праздник Епифании - сладости от Бефаны. Причем Бефана - весьма разборчивая фея: послушным и добрым детям она приносит шоколад, а маленьким шалунишкам и проказникам набивает чулочек, специально подвешенный для этой цели к елке или к потолку в детской, крошечными черными угольками. Вообще Бефана - довольно забавный персонаж, его очень любят итальянцы.

Эта ведьма с большими выступающими вперед зубами, крючковатым носом, одетая в остроконечную шляпу, длинный плащ и дырявые шерстяные чулки. Носит на спине мешочек с шоколадом и угольками, и передвигается с крыши на крышу пешком, на метле или на лошади. По древней легенде, в Италию она попала случайно, но здесь ей так понравилось, что она поселилась навсегда. Родом из Вифлеема, Бефана якобы встретила на своем пути Волхвов, спешивших с подарками к новорожденному Иисусу.

Она захотела отправиться с ними, но получила отказ. Вместо этого ей было предложено пойти по свету и одаривать подарками всех послушных и благоразумных ребятишек. С тех пор Бефана и "осела" в Италии. В Риме до сих пор можно "встретить" эту смешную ведьмочку и даже сфотографироваться с ней. Кстати, в канун Нового года именно по настоянию Бефаны не лишенные чувства юмора итальянцы расправляются со всяким старьем, накопившемся за год.

В Карелии - Паккайне ("Морозец"), в отличие от большинства новогодних персонажей - очень молодой человек с озорным характером.

У чехов и словаков есть еще один, самый скромный новогодний персонаж в мире - это Ежишек (Ёжишек). Подбрасывая подарки в дома детей, Ежишек внимательно следит, чтобы его никто не увидел. Поэтому о его внешности ничего не известно.

Историки склонны считать, что прототипом нашего Деда Мороза был восточнославянский дух холода Трескун, или, как его еще называли, Студенец. Больше похож на нашего Деда Мороза персонаж старинных сказок Морозко, в более поздних версиях Мороз Иванович, Мороз Елкич. Это - Дух Зимы, строгий, иногда злой, сварливый, но справедливый. Хорошим людям благоволит и одаривает, а плохих может и заморозить своим волшебным посохом.

К 1880 м годам в общественном сознании утвердился некий персонаж с мешком подарков у елки. Правда, звали его по-разному: Святочный старик, Рождественский дед или попросту Елочный дед.

В литературной обработке Мороз Иванович появился в 1840 году в сборнике «Детские сказки дедушки Иринея» В.Ф.Одоевского. Этот добрый седой старик одаривает Рукодельницу за хорошую работу «горстью серебряных монет», а Ленивицу проучивает, дав ей вместо серебра сосульку.

Традиционно Дед Мороз одет в длинную, по щиколотки, красную или синюю шубу, отороченную белым мехом. Его шуба была синей с самого начала (указывая на северное, холодное происхождение персонажа), на дореволюционных открытках можно встретить и белого Деда Мороза. Сейчас Дед Мороз чаще всего приходит в красном костюме (наверное, следуя моде западных собратьев). Шапка его полуовальная в тон шубы. На руках у любимца ребятишек варежки. В одной руке он держит посох, а в другой мешок с подарками.