Белый медведь, или полярный медведь, или северный медведь, или морской медведь, или ошкуй (лат. Ursus maritimus) — хищное млекопитающее семейства медвежьих, близкий родственник бурого медведя, от которого отделился около 45—150 тысяч лет назад предположительно на территории современной Ирландии. Латинское название Ursus maritimus переводится как «медведь морской».

Внешний вид

Белый медведь — самый крупный наземный представитель млекопитающих отряда хищных. Его длина достигает 3 м, масса до 1 т. Обычно самцы весят 400—450 кг, длина тела 200—250 см, высота в холке до 130—150 см. Самки заметно мельче (200—300 кг). Самые мелкие медведи водятся на Шпицбергене, самые крупные — в Беринговом море. Белого медведя от других медведей отличают длинная шея и плоская голова. Кожа у него чёрная. Цвет шубы варьируется от белого до желтоватого; летом мех может желтеть из-за постоянного воздействия солнечного света. Шерсть белого медведя лишена пигментной окраски, и шерстинки полые. Полупрозрачные волоски пропускают только ультрафиолетовые лучи, придавая шерсти теплоизоляционные свойства. При ультрафиолетовой фотосъёмке белый медведь кажется тёмным. Благодаря строению шерстинок белый медведь иногда может «позеленеть». Происходит это в жарком климате (в зоопарках), когда внутри шерстинок заводятся микроскопические водоросли. Подошвы ног подбиты шерстью, чтобы не скользить по льду и не мёрзнуть. Между пальцами есть плавательная перепонка, а передняя часть лап оторочена жёсткими щетинками. Крупные когти могут удержать даже сильную добычу.

Распространение

Обитает в приполярных областях в северном полушарии Земли. Распространён циркумполярно, на север — до 88° с. ш. на юг — до Ньюфаундленда, на материке — в зоне арктической пустыни до зоны тундр.

Образ жизни и питание

Обитает на дрейфующих и припайных морских льдах, где охотится на свою основную добычу: кольчатую нерпу, морского зайца, моржа и др. морских животных. Ловит он их, подкрадываясь из-за укрытий, или возле лунок: стоит животному высунуть голову из воды, как медведь ударом лапы оглушает добычу и вытаскивает её на лёд. Иногда снизу опрокидывает льдину, на которой находятся тюлени. С моржом может справиться только на суше. В первую очередь пожирает шкуру и сало, остальную тушу — лишь в случае сильного голода. Остатки добычи доедают песцы. При случае подбирает падаль, дохлую рыбу, яйца и птенцов, может есть траву и морские водоросли, в обжитых местах питается на помойках. Известны случаи ограбления им складов продовольствия полярных экспедиций. Из добычи белый медведь получает большое количество витамина A, который накапливается в его печени: известны случаи отравлений печенью белого медведя. Совершает сезонные кочёвки в соответствии с годовыми изменениями границы полярных льдов: летом отступает вместе с ними ближе к полюсу, зимой перемещается на юг, заходя на материк. Хотя белый медведь держится преимущественно на побережье и льдах, зимой он может залегать в берлогу на материке или на островах, иногда в 50 км от моря. В зимнюю спячку, продолжительностью 50-80 дней, залегают, в основном, беременные самки. Самцы и холостые самки ложатся в спячку на короткий срок и не ежегодно. Несмотря на кажущуюся неповоротливость, белые медведи даже на суше быстры и ловки, а в воде легко плавают и ныряют. Очень густая, плотная шерсть защищает тело медведя от холода и намокания в ледяной воде. Важную приспособительную роль играет мощный слой подкожного жира до 10 см толщиной. Белая окраска способствует маскировке хищника. Хорошо развиты обоняние, слух и зрение — свою добычу медведь может увидеть за несколько километров, кольчатую нерпу может учуять за 800 м, а, находясь прямо над её гнездом, слышит малейшее шевеление. По воспоминаниям вице-адмирала А. Ф. Смелкова, плывущий белый медведь, преследуемый субмариной, способен развивать скорость до 3,5 узлов (почти 6,5 км/ч). Рекордный зафиксированный медвежий заплыв составил 685 км, его по морю Бофорта совершила медведица, плывя от Аляски на север к паковым льдам для охоты на тюленей, при этом она потеряла 48 кг веса (20 %).

Социальная структура и размножение

Одиночные животные. Как правило, миролюбивы по отношению друг к другу, но между самцами в брачный период случаются стычки. Взрослые самцы могут нападать на медвежат, в основном мужского пола. Гон с марта по июнь. За самкой в течке обычно следуют 3—4 самца. В октябре самки в береговых снежных наносах роют берлогу. У медведиц есть излюбленные места, куда они массово собираются для щенки, например о. Врангеля или Земля Франца-Иосифа, где ежегодно насчитывается по 150—200 берлог. Медведицы занимают берлоги лишь в середине ноября, когда заканчивается латентная стадия беременности. Весь период беременности составляет 230—250 дней; медвежата появляются в середине или конце арктической зимы. Самка при этом до апреля остаётся в спячке. У белых медведей низкий потенциал размножения: самка впервые приносит потомство в возрасте 4—8 лет, рожает один раз в 2—3 года и имеет в помёте 1—3 медвежат, таким образом, в течение жизни принося не более 10—15 детёнышей. Новорождённые беспомощные, как у всех медведей, и имеют массу около 7,5 кг. Через 3 месяца самка вместе с ними покидает берлогу и переходит к бродячему образу жизни. Медвежата остаются при ней до 1,5 лет, всё это время медведица кормит их молоком. Смертность среди медвежат достигает 10—30 %.

Продолжительность жизни — максимум 25—30 лет; в неволе рекорд долгожительства — 45 лет. Белые медведи способны скрещиваться с бурыми и давать фертильные (способные производить потомство) гибриды — полярные гризли.

Известен случай, когда самка белого медведя проплыла больше 420 миль (685 километров) ледяными водами моря Бофорта на север от Аляски. За время своего девятидневного заплыва медведица потеряла своего годовалого детёныша и сильно похудела. За перемещением животного следили с помощью прикреплённого к нему GPS-маячка.

Статус популяции и охрана

Занесён в Красную Книгу России. Медленное размножение и большая смертность молодняка делают этого зверя легко уязвимым. Однако сейчас популяция считается стабильной или даже растущей. На 1993 год она оценивалась в 21 470-28 370 особей. На территории России насчитывается 5-7 тысяч белых медведей, причём ежегодный браконьерский отстрел составляет от 150 до 200 особей в год. В связи с уменьшением численности населения Диксона истребление белого медведя незначительно сокращается. В плейстоценовую эпоху порядка 100 тысяч лет назад обитал более крупный подвид гигантский белый медведь, который отличался значительно более крупными размерами.